domingo, 5 de octubre de 2014

El ornitorrinco, un mamífero con pico de ave

Son unas diecisiete las familias de mamíferos que, si bien no son típicamente acuáticas como las ballenas, las orcas, cachalotes y delfines, las manatíes, los leones marinos o las focas, viven habitualmente en aguas dulces: miembros de estas familias son el ornitorrinco, los castores, la rata almizclera, las nutrias y algunas musarañas (en la península Ibérica, el desmán de los Pirineos y los musgaños acuáticos).

El curioso mamifero ornitorrinco

- El ornitorrinco, perteneciente al orden de los monotremas, mamíferos singulares


El ornitorrinco pertenece al orden de los monotremas, mamíferos muy singulares.

Los monotremas, en efecto, son una suerte de nexo de unión entre la clase de los mamíferos y la de las aves y los reptiles, con los que tienen algunos caracteres en común (aunque su primitivismo no está nada claro, ya que los equidnas poseen un cerebro bastante desarrollado, lo que parece invalidar su pretendida relación con los reptiles). Aunque amamantan a su prole, ponen huevos pequeños, de cáscara membranosa, similares a los de los reptiles. También como estos últimos, tienen una temperatura corporal que puede oscilar varios grados, concretamente desde 22 hasta 36 ºC, según la hora del día, la estación y la temperatura ambiental. Aunque no son realmente poiquilotermos como los peces, los anfibios y los reptiles, tampoco son completamente homeotermos como los demás mamíferos y las aves.

sábado, 27 de septiembre de 2014

Hipopótamo y cetáceos, paralelismos insospechables

Gruñidos, murmullos, mugidos: son algunos de los sonidos que el hipopótamo (Hippopotamus amphibius) emite tanto fuera como dentro del agua. Este mamífero africano, que es un gran parlanchín, tiene un amplio repertorio vocal y no es raro que los individuos de un grupo desplieguen auténticos coros para comunicarse entre sí.

Hipopotamo en habitat natural

- El hipopótamo emite algunos sonidos exclusivamente bajo el agua


La novedad atañe a los sonidos que emite bajo el agua: es probable que se trate de una forma de comunicación a distancia utilizada para señalar la propia presencia en un territorio de dimensiones limitadas.

jueves, 18 de septiembre de 2014

Cocodrilos, aligátores y tortugas

El nexo de unión de los reptiles con el agua es sustancialmente opuesto al de los anfibios con el medio líquido. Estos últimos, en efecto, dependen del agua sobre todo durante la época de reproducción: sus huevos, pequeños y delicados, no podrían soportar los riesgos de una imprevista humedad; los reptiles que viven en ambiente acuático, en cambio, tienen exigencias vitales opuestas y, en el momento de la puesta, vuelven a la tierra firme a la que están ligados desde su lejano origen genealógico: los huevos, que están protegidos por una cáscara segura, contienen en su interior todas las reservas alimentarias e hídricas necesarias para el desarrollo de los futuros embriones.

La tortuga, un reptil

No son muchas las especies acuáticas de reptiles: dejando de lado a las tortugas y las serpientes marinas, en las aguas dulces encontramos pocos representantes del grupo de los ofidios (un ejemplo es la culebra de agua, Natrix maura, común en los ríos y estanques de la península Ibérica), todos los cocodrilos (aunque dos o tres especies de este orden también se adentran en el mar) y, entre los quelenios, los galápagos común y europeo (Mauremys caspica, Emys orbicularis).

Los peces de agua dulce

En la segunda mitad de la era Paleozoico, es decir, hace unos 480 millones de años, aparecieron en las aguas dulces los peces acorazados, los denominados placodermos que, si bien constituyen una vía muerta de la evolución, por algunas de sus características anatómicas parecen presentar un antecesor común con algunos grupos actuales. Los placodermos fueron los primeros vertebrados provistos de un aparato bucal dotado de mandíbulas, elementos esenciales para que un animal pueda vivir sobre la tierra firme. El estudio de estos animales permitió a los científicos entender cómo los vertebrados, que aparecieron en el ambiente acuático, se adaptaron progresivamente a la vida sobre la tierra. El paso del agua a la tierra firme fue condicionado por la transformación del sistema de respiración branquial en pulmonar.

Agua dulce

A partir de unos "peces" todavía más antiguos que los placodermos, los ostracodermos que vivieron durante la primera mitad del paleozoico, evolucionaron todos los "peces" actuales, desde los tiburones y rayas o peces cartilaginosos (clase condrictios) hasta los teleósteos dipnoos y celacantos que constituyen la clase osteictios o de los peces óseos. De los crosopterigios o antepasados del celacanto, un extraño pez que se encuentra en el fondo del mar frente a las islas Comores y en otras zonas del Índico, evolucionaron los primitivos anfibios hacia finales del paleozoico.

miércoles, 20 de agosto de 2014

Las plantas acuáticas

En las aguas marinas, el mundo vegetal está representado predominantemente por las algas, mientras que en las aguas dulces vive una flora bien diversificada.

Planta acuatica papiro
Papiro. El tallo de esta planta originaria de las zonas ribereñas del Nilo era utilizado por los antiguos egipcios para producir papel.

- Plantas anfibias, flotantes o sumergidas


Las plantas anfibias, que viven entre el agua y la tierra firme, están provistas de un aparato radicular suplementario y de un tallo rígido y a la vez elástico, resistente a la acción de los vientos. Las especies flotantes suelen tener hojas previstas de estomas en el lado superior; en el interior de sus tejidos tienen grandes vasos aeríferos con la doble función de reducir el peso específico de la planta (para hacerla flotar) y de asegurar un aprovisionamiento constante oxígeno. En las especies sumergidas, el aparato radicular está casi siempre ausente, las hojas se subdividen varias veces en lacinias delgadas o en cintas alargadas, adaptadas a seguir el flujo de las corrientes.